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 Continental

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Garage Ondet

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MessageSujet: Continental   Ven 12 Nov - 13:35


La firme Continental a été fondée en 1955 par le groupe Ford, mais l'idée de concevoir cette nouvelle marque est née un an plus tôt. En 1954, en effet, les responsables du groupe Ford, très optimistes et bien décidés à répondre coup par coup à la stratégie d'hégémonie du puissant groupe General-Motors, établirent un programme d'expansion débouchant sur un ensemble hiérarchisé de cinq marques, comme son rival, impliquant la création de deux nouvelles divisions, une division Continental se situant au-dessus de Lincoln (!) et une division Edsel (du nom du fils unique d'Henry Ford) à prix moyen pour soutenir Mercury.

En 1954, le groupe GM était en effet constitué de cinq marques (Chevrolet, Pontiac, Oldsmobile, Buick, Cadillac) et le groupe Chrysler était en train de se créer une cinquième marque (Imperial) pour accompagner Plymouth, Dodge, DeSoto et Chrysler. L'idée de Ford n'était donc pas illogique, surtout à une époque où l'automobile connaissait un boom sans précédent. Mais l'euphorie allait être de courte durée…

La nouvelle division Continental devait se situer au sommet des voitures de prestige, au-dessus même de Cadillac… Le modèle présenté en 1955 était un magnifique coupé de très grande classe, de 5,50 mètres de long, au dessin très pur et à la silhouette intemporelle, baptisé MK II.

Pourquoi MK II ? Une première Continental avait été lancée en 1941 sous la marque Lincoln. Ce modèle dérivait des Lincoln Zephyr de 1936, mais généreusement modifié par Edsel Ford (le fils unique d'Henry Ford) qui en avait aussi trouvé le nom. Ce modèle était la voiture personnelle d'Edsel Ford. Elle était reconnaissable à sa roue de secours extérieure à l'arrière, qui lui donnait ce cachet si particulier. Ce modèle unique fut ensuite produit en petit nombre pour des clients fortunés, avant de disparaître sans descendante en 1948, cinq ans après le décès d'Edsel Ford.

Le coupé Continental MK II lancé en 1955 n'était pour ses concepteurs ni plus ni moins que le successeur du cabriolet Continental de 1941, d'où son nom. Fabriqué avec le plus grand soin, somptueusement équipé, et reprenant la roue de secours extérieure à l'arrière (baptisée depuis « Continental kit »), la Continental MK II était le modèle le plus cher de toutes les marques américaines en 1955 : 10 000 dollars !

Un cabriolet et une berline avaient été prévus pour épauler le coupé Continental MK II, mais ces projets furent stoppés, lorsque les chiffres de ventes du coupé furent connus : 1 325 en 1956, et seulement 444 en 1957. La firme Continental n'avait pas réussi à s'imposer sur le marché de la voiture de prestige. Les responsables de Ford tentèrent alors l'opération de la dernière chance, en lançant de nouveaux modèles en 1958, proposés à des prix beaucoup plus accessibles (6 000 dollars), et qui dérivaient étroitement des Lincoln Premiere.

Baptisées Continental MK III, ces voitures furent vendues à 12 550 exemplaires en deux ans. Pour Ford, ce n'était pas suffisant pour assurer la survie de la marque Continental, qui fut alors absorbée par Lincoln et supprimée en 1959. La Continental redevint un modèle Lincoln. Ainsi, une Lincoln Continental MK IV apparut en 1959 (6 146 ventes) puis une éphémère MK V en 1960, toutes issues des Lincoln Premiere de la fin des années 50, dont elles n'étaient que des versions plus huppées. Cette lignée aristocratique s'éteignit alors.

Après la disparition de la division Continental en 1959, puis celle de la division Edsel en 1960, le rêve de Ford de se constituer une structure à cinq divisions comme le groupe General-Motors ou le groupe Chrysler, prenait fin pour toujours.


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